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Pourquoi Bark River Knives?

C’est en un temps record que les couteaux de la marque Bark River Knives sont devenus extrêmement populaires dans le monde entier. Mais pourquoi ces modèles, pourtant très classiques, ont séduits les amateurs de couteaux si rapidement ? Nous vous racontons l’histoire particulière qui se cache derrière Bark River Knives.

Comment tout a commencé

Cela fait plusieurs années que Mike Stewart travaille dans le domaine des couteaux pour plusieurs sociétés américaines bien connues. C’est de cette façon qu’il a pu constater que, lors de la production de couteaux, de plus en plus de compromis sont à faire. Les couteaux n’étaient plus fabriqués comme il l’aurait souhaité. Plusieurs options se sont présentées à lui mais il a décidé de partir pour une solution proactive. C’est dans sa grange à Bark River/Michigan qu’il décide, en 2001 et en compagnie de son épouse Lesley, de créer Bark River Knives. Peu de temps après, ils déménagent à Escabana toujours dans le Michigan, où se trouve toujours l’atelier Bark River. Entre temps, son fils Jim et sa fille Jacquelyn ont, eux aussi, rejoints l’entreprise maintenant familiale. C’est donc en famille qu’ils travaillent à améliorer la qualité de leurs couteaux et à imaginer de nouveaux designs.

Quels types de couteaux sont fabriqués par Bark River ?

Bark River Knives fabrique des dizaines voire des centaines de modèles différents. La plupart d’entre eux sont dans un style très classique. Ils fabriquent aussi régulièrement des reproductions ou des interprétations de modèles plus anciens. Tout cela n’empêche pas Bark River d’utiliser des matériaux et des techniques modernes pour fabriques ces couteaux ‘’à l’ancienne’’.

Bark River Gunny Hunter Forest Green Burl A2
Bark River Gunny Hunter A2, Forest Green Elder Burl

Qualité sans compromis

Quel que soit le modèle, Bark River recherche toujours la meilleure qualité. Le meilleur traitement thermique, la meilleure conception et le meilleur aiguisage. Un travail très artisanal difficile à croire pour des couteaux dans cette gamme de prix. On les appelle parfois ‘’semi-custom’’. Ce n’est donc pas surprenant que Bark River Knives propose une garantie à vie ‘’sans poser de questions’’.

À qui les couteaux Bark River sont-ils destinés ?

Avec autant de modèles différents, il y en a pour tous les goûts. Mais c’est dans le nord du Michigan que se trouve toute l’inspiration de Bark River : chasse, pêche et autres activités outdoor telles que le bushcraft.

Le chemin de Bark River Knives a également croisé celui de l’unité 1st Force Reconnaissance Company du Corps des Marines de l’US Army. Cette unité est partie à la recherche du meilleur couteau bushcraft, par leurs propres moyens et sans le soutien de leur organisation. Ensemble, ils sont entrés en la possession de nombreux couteaux afin de tester leurs limites. Un seul couteau a tenu la distance : le Bark River Gameskeeper. C’est avec ce couteau qu’ils sont allés à l’atelier de Bark River pour effectuer quelques ajustements. Le Gameskeeper était à la base un couteau de chasse. Quelques modifications ont donc été nécessaires pour en faire un couteau bushcraft. Le résultat de ces modifications ? Le Bark River Bravo 1. Ce modèle est maintenant disponible en quelques dizaines de versions différentes avec des types d’aciers différents. Preuve que Bark River est toujours à l’écoute de ses clients.

Bark River Knives Bravo 1 Field Knife
Bark River Knives Bravo 1 Field Knife

Le travail manuel

Nous n’en avons que brièvement parlé mais chaque couteau Bark River demande un travail manuel colossale. La forme brute de la lame, ‘’l’ébauche’’, est formée mécaniquement dans la plaque d’acier. Après cela, quasiment tout est fait à la main. L’ébauche subit sont traitement thermique et les pièces de préhension sont posées.

Le manche

Les manches sont presque tous équipés de ‘’corby bolts’’. Celles-ci sont simplement vissées sur les pièces de préhension avec la tête dépassant largement. Cela leur permet de les polir afin qu’elles ressemblent à de simples vis tout en maintenant les pièces sur le full tang. Le saviez-vous ? Bark River fabrique eux-mêmes les corby bolts.

Lorsque les pièces de préhension sont fixées, il est temps de les façonner. Bark River est réputé pour ces manches à l’ergonomie exceptionnelle. Pour ce faire, ils utilisent tout d’abord un fraisage CNC mécanique pour la découpe grossière du manche. Vient ensuite le travail manuel avec le ponçage et les finitions. Tout dépend cependant des matériaux. Certaines essences de bois délicates, les os et cornes sont entièrement façonnés à la main. Les couteliers de Bark River dessine le manche de façon grossière et poncent ensuite chaque couteau à la main. Une quantité de travail et un savoir-faire énorme. Incroyable !

Lorsque le manche a sa forme définitive, le travail est terminé. Chez Bark River, le manche doit être entièrement terminé avant de travailler la lame.

Grind convexe

C’est le ‘’grind’’ ou émouture, qui rend la lame assez fine pour pouvoir l’aiguiser. Une plaque en acier de 4mm d’épaisseur avec seulement un fil tranchant ne permettrait pas de couper grand-chose. Le reste de la lame doit donc également être aiguisé. Bark River est réputé pour ses excellentes émoutures convexes.

Afin de pouvoir créer l’émouture convexe, ils utilisent des grosses machines à aiguiser électriques à bandes. Pour ne pas affecter le traitement thermique de l’acier lors de l’aiguisage, ils doivent faire attention à ce que la lame ne chauffe pas trop. Petit inconvénient, l’acier froid rend la tâche plus difficile lorsqu’il s’agit de prélever de la matière. C’est donc à mains nues et en maintenant les couteaux par le manche fraichement terminé que les couteliers travaillent afin de s’assurer que l’acier ne chauffe pas trop. Comment font-ils ? S’ils peuvent toucher l’acier à mains nues, la température de l’acier n’affecte pas le traitement thermique.

Bark River Donnybrook Convex

Finition et aiguisage tranchant

Lorsque que le grind est terminé, il est temps de passer à la partie tranchante de la lame et à son aiguisage. Pour se faire, ils utilisent des disques de polissage de plus en plus fins. Leurs spécialistes de l’aiguisage y travaillent tous les jours, jours après jours, pour rendre chaque couteau aiguisé à la perfection. La lame est testée jusqu’à ce qu’elle soit la plus tranchante possible.

Étuis Bark River

Bark River ne se limite pas à la conception de couteaux. Ils fabriquent également les étuis qui les accompagnent. Presque tous leurs couteaux sont livrés avec un étui en cuir. Bark River est l’une des rares marques à fabriquer leurs étuis en cuir en ‘’interne’’. L’atelier de Bark River est donc très animé, très encombré et équipé d’une section de travail du cuir. Les étuis sont faits à la main avec du cuir pur de très grande qualité.

Gravure du logo Bark River

Lorsque le couteau est entièrement terminé, le logo est gravé sur la lame, à la main. Un pochoir est collé sur la lame pour ensuite graver le logo avec une solution soluble et un dispositif électrique. Pas de machine laser qui grave dix couteaux à la fois mais une gravure individuelle et à la main pour chaque couteau.

Bark River Cub Desert Ironwood
Bark River Cub in Desert Ironwood

Contrôle qualité

Il peut arriver que certaines étapes ne se passent pas comme prévu. Il faut donc contrôler le travail étapes par étapes. Et c’est exactement comme ça que Bark River fonctionne. Chaque étape de conception des couteaux est réalisée par un employé différent. Il est donc facile pour eux de vérifier la réalisation de l’étape précédente avant de passer à la suite. Plus de trois vérifications sont faites pour s’assurer que la lame est parfaitement tranchante. Cela paraît exagéré mais c’est ce contrôle de qualité parfaite qui fait la réputation de Bark River Knives.

Disponibilité

Tout lecteur attentif aura compris qu’avec un travail entièrement manuel et une entreprise en pleine croissance, un problème survient rapidement : la disponibilité. Chez Bark River, chaque couteau fabriqué a été vendu au préalable. Un calendrier de production est mis en place permettant aux grands revendeurs et distributeurs de passer leurs commandes avec le nombre d’exemplaires souhaités ainsi que les matériaux et traitements thermiques attendus. Supposons qu’un lot de 250 pièces soit fabriqué et que 200 soient déjà attribuées à des revendeurs américains. Il ne reste alors que 50 exemplaires pour le reste du monde.

En plus de ça, certains modèles ne sont fabriqués qu’une fois par an, voir même encore moins que ça… Encore faut-il qu’il soit fabriqué avec le même acier que la conception précédente. Vous comprendrez donc qu’il est difficile pour nous de garantir les délais de livraison. Nous faisons de notre mieux pour toujours avoir le plus d’exemplaires possible en stock mais ce n’est pas toujours tâche facile. Il arrive également que nous recevions moins d’exemplaires que prévu. Ces couteaux se vendant très rapidement, il est difficile d’en avoir assez pour tout le monde.

Les modèles qui figurent en stock sur notre site internet sont donc présents physiquement dans notre entrepôt et sont expédiés très rapidement. En revanche, pour les modèles qui ne sont pas disponibles, l’attente peut être très longue.

Bark River Ultra-Lite Bushcrafter
Bark River Ultra-Lite Bushcrafter CPM 3V, Black Canvas Micarta

Croissance de Bark River Knives

Cela fait maintenant 18 ans que, tous les ans, Bark River agrandit son atelier afin de pouvoir répondre à la demande toujours croissante. Rien qu’en 2018, 40 000 couteaux ont été fabriqués. Ils prévoient la fabrication de 52 000 couteaux en 2019. Le problème se trouve toutefois dans le personnel. Les bons couteliers ne courent pas les rues. Il est donc difficile pour Bark River de trouver du personnel qualifié pour agrandir l’entreprise. Vous vous direz, pourquoi ne pas automatiser une partie de la production ? Et bien parce que cela se fait au dépend de la qualité de fabrication. Et ce n’est pas la vision de Bark River Knives. À la place, vous obtenez des couteaux rares à la qualité exceptionnelle. Une institution à respecter.

Conclusion

On nous demande souvent si les prix élevés de Bark River sont justifiés. Il vous suffit de tout relire afin de réaliser la quantité de travail manuel derrière chaque couteau. Le prix demandé est donc plus que juste pour une marque américaine. Bark River Knives fait partie des quelques marques pour lesquelles nous n’avons quasiment pas de retours. Encore une preuve de l’excellente qualité de ces couteaux. Bark River Knives est définitivement l’une des meilleures marques de couteaux à lame fixe.


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